Nació en Barcelona en 1948. Estudió derecho y periodismo. Se autoexilió del gobierno de Franco durante dos años en París donde le alquiló un departamento a la escritora Marguerite Duras. Con la publicación de su Historia abreviada de la literatura portátil en 1985 comenzó a ser reconocido y admirado en el ámbito internacional. Sus obras son una mezcla de ensayo, crónica periodística y novela. Vila-Matas produjo una de las trayectorias narrativas más personales, sólidas e innovadoras de las últimas décadas, donde confluyen varias obsesiones: la literatura como proyecto vital, la fusión entre realidad y ficción, los juegos metaliterarios y el dominio de la ironía. Es actualmente uno de los escritores europeos más importantes de nuestro tiempo, su obra ha sido traducida a más de 35 idiomas y ha recibido muchísimos premios: el más reciente, de 2015, es el Premio FIL, a entregarse en la Feria del Libro de Guadalajara.