Nació en Massachusetts en 1922 y murió por las consecuencias de una cirrosis en Florida en 1969. Es considerado uno de los autores estadounidenses más importantes del siglo XX: es reconocido, junto con sus amigos William S. Burroughs y Allen Ginsberg, un pionero de la generación beat. Comenzó a escribir muy joven, y toda su producción la realizó en muy pocos años, caracterizados por una vida nómade. Su estilo ritmado e inmediato, denominado por él mismo «prosa espontánea», inspiró a muchos artistas y escritores. Sus escritos reflejan la firme voluntad de liberarse de las asfixiantes convenciones sociales de su época así como la búsqueda de un sentido de la existencia. Compañeros de esta búsqueda fueron las drogas y el alcohol. La búsqueda existencial le lleva también a la religión y la espiritualidad, especialmente al zen. Sus obras más destacadas son En el camino, considerada el manifiesto de la beat generation, Los vagabundos del Dharma, Los subterráneos y Big Sur.